Как это происходит? Энергия движения огромных масс горных пород, встретив препятствие, начинает накапливаться. Напряжение нарастает, и когда оно достигает максимума, происходит резкий разрыв пластов и одновременное их смещение относительно друг друга.

Накопленная энергия освобождается и вызывает волновые колебания земной коры. Сейсмические волны со скоростью около 8 км/с устремляются во всех направлениях, постепенно затухая. При этом самые сильные колебания ощущаются в точке, находящейся на поверхности Земли прямо над очагом землетрясения,- недаром ее называют эпицентром.

Шкала разрушений

Колебания земной коры передаются сейсмическими волнами на различное расстояние - оно зависит от масштабов землетрясения. Сила землетрясения определяется по специально разработанной 12-балльной шкале - ее называют шкалой Рихтера. Слабые колебания силой в 1-2 балла человек не ощущает, их регистрируют только чувствительные приборы. При землетрясениях силой в 6-8 баллов разрушаются отдельные здания, происходят сдвиги почвы. Землетрясения силой в 9-12 баллов относят к катастрофическим, они сопровождаются полным уничтожением построек и дорог, приводят к значительным изменениям рельефа местности.

Наиболее частые и сильные проявления «беспокойства» земной коры отмечаются на границах литосферных плит в зонах, которые называют поясами сейсмической активности. Ученые выделяют Тихоокеанский пояс, расположенный вдоль окраин Тихого океана, Средиземноморский - он тянется от Гибралтара через южные районы Европы в Малую Азию, и Атлантический, лежащий на границе между Североамериканской и Южноамериканской плитами с одной стороны и Евразийской и Африканской - с другой.

Протяженность сейсмически активных поясов составляет тысячи километров. Их можно сравнить с фронтами. Там происходят «сражения», в которых участвуют огромные блоки горных пород. И в самом деле - эхо от столкновений двух плит отдается по всей планете. Менее массивная плита, состоящая из океанической коры, как бы «подныривает» под более массивную материковую. При этом образуются глубоководные желоба и горные хребты. Если сталкиваются две плиты с материковой корой - их края сминаются и образуют «складки». При «расхождении» плит образуются огромные разломы.

Незримо и молниеносно

Источники опасных колебаний земной коры находятся глубоко под поверхностью Земли, и для человека невидимы. Поэтому землетрясение поражает всегда неожиданно и мгновенно, производя в считанные минуты и даже секунды страшные разрушения.

В прошлом эти стихийные бедствия рассматривали как кару Божью и пытались отыскать их причины в греховности народа или его правителей. В мифологиях разных народов содержатся самые фантастические объяснения «судорог Земли». Чаще всего землетрясения считали следствием движений некоего гигантского чудовища, обитающего глубоко в земных недрах. Так, в Мьянме до сих пор живо предание о том, что Земля окружена кольцом змей, и когда они двигаются, происходят колебания почвы. Легенда, согласно которой плоскую Землю поддерживает множество змей, не позволяющих ей упасть в море, существует и в Индии. Землетрясения возникают, когда змеи передают тяжкую ношу одна другой. А в восточной части Индии существует поверье, что Землю поддерживает буйвол, подняв ее на рога. Когда животное сердится и начинает мотать головой, почва содрогается.

Вне закона

Не существует никакой видимой закономерности в том, где и когда происходят землетрясения. Именно поэтому их до сих пор так и не научились предсказывать. Казалось бы - в недрах Земли накапливается гигантская энергия, сравнимая с мощностью десятков термоядерных бомб, но даже самые чувствительные геофизические приборы не в состоянии ее обнаружить. Это действительно так. Единственное, что сегодня удается ученым,- предсказать вероятность возникновения сейсмической катастрофы в том или ином регионе.

Катастрофические последствия землетрясения можно уменьшить единственным путем - увеличивая прочность и надежность зданий и сооружений. Ведь девять десятых общего количества жертв землетрясений гибнет под обломками разрушенных построек.

Самое интересное на сайте: Беспокойная планета, Разряд молнии, Опасные астероиды, Типы ледников, Землетрясения, Пролив Ла-Манш, Рукотворные бедствия, Оседающая земли