Южная Америка, соединенная с Северной Панамским перешейком, раскинулась на семь тысяч километров к югу и на пять тысяч - с запада на восток. Это восемнадцать миллионов квадратных километров фантастически богатой природы и необыкновенного многообразия народов и культур. Вдоль всего западного побережья Южной Америки протянулся высотный пояс Андских гор с высочайшей вершиной Аконкагуа (6960 метров). У подножья Анд вблизи экватора берет начало величайшая река нашей планеты - Амазонка.

В бассейне Амазонки находится гигантский массив девственных тропических лесов, которые ученые называют «легкими планеты». Именно отсюда в атмосферу поступает до 30 процентов всего кислорода. Климат амазонской равнины, пожалуй, самый влажный и жаркий на Земле, зато по другую сторону Анд до южной оконечности материка вдоль побережья тянется полоса пустынь и полупустынь, в которых, случается, годами не выпадает ни капли дождя. Экваториальный и тропический климат по мере продвижения на юг сменяется умеренным континентальным. Леса уступают место пампе - травянистой степи, напоминающей африканские саванны, а на южной оконечности континента, в Патагонии, уже чувствуется ледяное дыхание Антарктиды.

За двадцать тысячелетий люди заселили почти все уголки континента. Когда первые европейцы ступили на землю Южной Америки, они повсюду сталкивались с большими или малыми племенами индейцев, говоривших на разных языках и находившихся на разных ступенях развития - от почти первобытных народов, не знакомых с обработкой металлов, до крупных цивилизаций, подобных государству инков в Перу. Но пришельцев мало интересовали обычаи и знания, накопленные коренными жителями, а дикая природа континента представлялась им помехой на пути к главной цели.

Какова же была эта цель? Золото! Первое, что бросилось в глаза завоевателям, - у местных жителей было много изделий из золота и серебра, причем они с легкостью расставались с драгоценным металлом. Золото никогда не было здесь средством обмена, а служило для изготовления ритуальных предметов для церемоний и обрядов. Вооруженные отряды охотников за сокровищами ринулись вглубь страны. Но у алчности была и другая сторона: благодаря походам завоевателей-конкистадоров были исследованы и описаны внутренние части континента и почти все Тихоокеанское побережье.

Сегодня в Южной Америке четырнадцать государств, среди которых такие крупные и экономически самостоятельные, как Бразилия, Аргентина, Чили, Венесуэла. Однако большинство южноамериканских государств до сих пор остаются всего лишь источниками сырья для развитых стран, а их население страдает от нищеты, низкого уровня образования и тропических болезней.

Самое интересное на сайте: Канада, Пролив Ла-Манш, Сильное столкновение, Страна гиацинтов, Наша планета , Города Италии