«Великая пустыня» - так именовали испанские и португальские мореплаватели 14-16 вв. всю северную часть Африки. Название «Сахара» в те времена относилось к западной и центральной части этой огромной территории, сравнимой по размерам с Европой. И в наши дни это слово, оставляющее на губах привкус песка и знойного ветра, вызывает в памяти бесплодные пространства, иссушающую жару и жгучую жажду.

Недостаток воды, крайне редко встречающейся в этих краях, часто оборачивался для людей мучительной гибелью. Так, в 1805 г. между Томбукту и Та-уденни полностью погиб огромный караван. В объятиях пустыни навсегда остались две тысячи купцов, погонщиков, путешественников и почти столько же верблюдов.

Иногда кажется, что Великая пустыня во все эпохи была безводной и знойной. Еще в 5 в. до нашей эры историк и географ Геродот писал о песчаных барханах, соляных куполах и жестокости этого раскаленного мира. Сахара представлялась грекам и египтянам вечной, незыблемой и постоянной в своей враждебности к человеку. Однако именно люди превратили весь этот регион, в котором некогда била ключом жизнь, в царство палящего солнца, песка и свирепых ветров.

Память о цветущей равнине

Об этом стало известно сравнительно недавно - когда исследователи сумели проникнуть в самое сердце Великой пустыни и обнаружили на скалах нагорья Ахаггар рисунки доисторических обитателей Сахары. Первобытные охотники, населявшие этот край, с удивительной яркостью изобразили то, что их окружало: деревья и травы, пасущиеся стада антилоп и жирафов, ручьи и озера, сцены охоты и загадочных ритуалов.

Это неопровержимо свидетельствовало, что в отдаленные времена природа и климат Сахары были намного более благоприятными для жизни. О том что в конце последнего оледенения климат Северной Африки был значительно более влажным и мягким, говорят и многочисленные сухие русла временных водотоков - уэды. Некоторые из них тянутся от нагорий Центральной Сахары к ее окраинам, другие - от гор Атлас к центру пустыни. Многие уэды имеют длину в несколько сот километров. Сегодня в них не отыскать ни капли влаги, а когда-то были многоводными реками с плодородными долинами.

Исследования археологов и палеонтологов подтвердили, что древняя Сахара была обширной влажной равниной, где хватало корма для жирафов, буйволов, носорогов, слонов, страусов и нескольких видов антилоп. Обитали здесь и многочисленные хищники. Местная флора и фауна была характерной для африканских саванн. Однако несколько тысячелетий назад облик Сахары начал стремительно меняться.

Что же превратило цветущую саванну в самую суровую пустыню на Земле? Это произошло в ту эпоху, когда на смену обитавшим здесь малочисленным племенам охотников пришли пастухи. Вместе со своими бесчисленными стадами они кочевали по Сахаре в поисках самых обильных пастбищ. Животные не только поедали растительность, но и вытаптывали ее, разрушая растительный покров. Дерн постепенно становился все более тонким и уже не связывал песчаную почву. В конце концов песок пришел в движение - и это стало началом конца.

Пески в наступлении

Не прошло и десяти веков, как подвижные пески превратили миллионы квадратных километров равнины в безжизненные пространства. С тех пор наступление песков не останавливается ни на минуту - ежегодно Сахара отвоевывает огромные территории, лишая жителей Африки пастбищ и пашен, дорог и жилищ.

В наши дни значительная часть площади Великой пустыни полностью лишена растительности и почвенного покрова. От былого расцвета остались лишь наскальные рисунки да колышущиеся на горизонте миражи. Величайшая в мире пустыня неуклонно продвигается на юг. Тысячу лет назад в Сахаре можно было выращивать сельскохозяйственные культуры до 21° с. ш., а через семь столетий граница устойчивого земледелия отодвинулась на 300 км, и этот процесс продолжается с ускорением. О том, что причина опустынивания - нарушение природного равновесия в регионе, свидетельствует следующий факт: в годы Первой мировой войны во всей Северной Африке резко уменьшилось поголовье скота и площадь пахотных земель. В результате между 1914 и 1918 гг. Сахара, пусть и не намного, но отступила на север.

Наскальная живопись древних обитателей Сахары, ставшая достоянием человечества благодаря французскому историку и путешественнику Анри Лоту,- настоящий кладезь информации о жизни населения этого региона, о различных кочевых племенах, приносивших с собой элементы других культур, об изменениях климата и животного мира Великой пустыни.

Самое интересное на сайте: Морская стихия, Буйство Пятого океана , Землетрясения, Камнепады, Дирижабль Гинденбург, Канада, Оползни, Зыбучие пески