Далеко не все процессы, связанные с вулканизмом, протекают столь «шумно», как крупные извержения и катастрофические взрывы. Иногда вулканы коварно скрывают свое «тайное оружие», а когда пускают его в ход, то обрекают на гибель растерянных и ни о чем не подозревающих людей. Так произошло на берегах небольших горных озер Ниос и Мо-ноун, расположенных на территории африканского государства Камерун, причем катастрофа в окрестностях озера Ниос была самой масштабной.

Это горное озеро, лежащее на высоте 1 090 м над уровнем моря, отстоит примерно на 300 км от действующего вулкана Камерун (4 070 м). Образовалось оно четыре столетия назад - поверхностные и подземные воды заполнили маар (так геологи называют воронкообразные впадины, возникающие в результате деятельности вулканов). Длина озера всего 1 400 м, ширина 900 м, а глубина превышает 200 м. Из Ниоса вытекает небольшая река. Множество подобных вулканических озер разбросано по всему миру, но лишь Ниос и Моноун приобрели печальную славу «озер-убийц».

Атака из водных глубин

Вечером 21 августа 1986 г. жители поселка в окрестностях озера Ниос услышали оглушительный хлопок. После этого из озера вырвалось громадное облако тяжелого удушливого газа, который стелился по земле слоем толщиной до 8 м. В считанные минуты облако окутало котловину озера и весь прилегающий район. Почувствовав удушье, жители стали покидать хижины, но бежать оказалось некуда - газ был повсюду. Когда через час поднялся ветер и концентрация газа уменьшилась, поселок представлял страшное зрелище. Повсюду лежали трупы мужчин, женщин, детей и домашних животных. Листья на деревьях пожухли и свернулись, а зловещую тишину не нарушало даже жужжание насекомых. Само озеро Ниос, еще недавно голубое, приобрело буро-коричневый цвет. По его неподвижной глади расползались белесые пятна.

Всего погибло 1 746 жителей поселка, а также все домашние и дикие животные в радиусе 25 км. Спаслись всего семеро крестьян - им удалось избежать гибели только потому, что они в момент выброса из озера находились на склоне несколько выше слоя смертоносного газа. Однако и они впоследствии страдали различными недугами - от потери памяти до навязчивых галлюцинаций и параличей.

Газовая ловушка

Район катастрофы исследовали итальянские геологи. Первым делом они отвергли предположение о том, что имел место выброс ядовитого газа - сероводорода или цианистого водорода. Анализы показали, что газ, в гигантском количестве извергнутый озером Ниос был ничем иным, как самым обычным диоксидом углерода, то есть безобидным на первый взгляд углекислым газом, который повсюду используется для производства газированных напитков. Однако концентрация его была такова, что в приземном слое атмосферы вокруг озера практически не осталось кислорода, и все местные жители погибли страшной смертью от удушья.

Случившееся можно сравнить с тем, что происходит в так называемых «собачьих пещерах», которые встречаются по всему миру. В их нижней части до высоты около метра скапливается более тяжелый, чем атмосферный воздух, углекислый газ. Собаки и другие мелкие животные, оказавшиеся в такой пещере, гибнут, а люди чувствуют себя вполне нормально, так как дышат обычным воздухом.

Геологам удалось выяснить, что в земных недрах под дном вулканического озера из магмы постоянно выделяется большое количество диоксида углерода. Газ сквозь трещины горных пород поднимается вверх и растворяется в нижних слоях озерной воды. Когда его концентрация достигает критического уровня, происходит внезапный выброс.

Но что же послужило «спусковым крючком», спровоцировавшим мгновенное выделение газа из придонной «ловушки»? Ученые подсчитали, что к 21 августа 1986 г. концентрация диоксида углерода в придонных слоях приблизилась к отметке перенасыщения. Это значит, что в каждом литре воды было растворено около 14 литров газа. Поэтому было достаточно небольшого оползня, короткого сильного ливня и даже просто падения камня с обрыва, чтобы спровоцировать выброс.

За два года до катастрофы на берегах Ниоса вблизи другого небольшого африканского водоема - озера Монун - внезапно пожухла вся трава. Невдалеке от озера на дороге, ведущей к камерунской деревне Нжидун, местные власти обнаружили 37 трупов мужчин, женщин и детей. Мертвыми оказались и животные, запряженные в колесные повозки. Местный врач, осмотревший погибших, пришел к выводу, что все они скончались в результате удушья и кислородного голодания.

Самое интересное на сайте: Землетрясения, Великая пустыня, Дыхание океана, Парниковый эффект, Опасные вулканы, Волна цунами, Наука церелогия, Полярная область