К концу 19 в. на реке Темзе в окрестностях Лондона становилось все «теснее». Сотни судов - от больших пассажирских пароходов до буксиров, барж и катеров - ежедневно бороздили реку во всех направлениях. Несмотря на то что суда становились все грузоподъемнее и быстроходнее, никаких общепринятых правил судоходства, с помощью которых можно было бы регулировать движение и поведение штурманов на реке и в море, не существовало. Это должно было рано или поздно привести к трагедии, и она не заставила себя ждать.

Отплытие «принцессы Элис»

3 сентября 1878 г. у причала «Лебединый» на левом берегу Темзы собрались сотни людей. В этот ясный и теплый день они готовились отправиться в небольшое путешествие на колесном пароходе «Принцесса Элис», который уже 12 лет по субботам и воскресеньям совершал рейсы на живописный о. Шеппи в устье Темзы. В половине одиннадцатого пароход отдал швартовы и, развернувшись на середине реки, двинулся вниз по течению. На борту «Принцессы Элис» находилось более 700 любителей прогулок на свежем воздухе, большую часть которых составляли женщины и дети.

Конечным пунктом маршрута был городок Шир-несс на о. Шеппи, куда «Принцесса Элис» благополучно прибыла спустя два часа. После 3-часовой стоянки в Ширнессе - это время предоставлялось экскурсантам для пикника на зеленых лужайках, игр и прогулок - довольные отдыхом пассажиры возвратились на борт парохода. На обратном пути около шести часов вечера «Принцесса Элис» сделала остановку в Грэйвсэнде. Здесь на пристани ее поджидали толпы посетителей знаменитого королевского загородного парка Рочестервил Гарденс. Опасаясь перегрузки судна, капитан Уильям Гринстед принял на борт только половину желающих. В общей сложности на судне теперь было около тысячи пассажиров.

Уклоняясь от сильного отливного течения, «Принцесса Элис» направилась вдоль правого берега Темзы к мысу Трипкок. В этом месте одна излучина следует непосредственно за другой, и русло реки под углом 45 градусов поворачивает на юго-запад. Одновременно вниз по реке шло судно для перевозки угля «Байуэлл Касл», направлявшееся в Ньюкасл. На борту «угольщика» находились два лоцмана.

В 19 ч 35 мин капитан «Принцессы Элис» заметил внезапно появившиеся огни встречного парохода. На «Байуэлл Касл» также увидели левый бортовой огонь экскурсионного парохода, который, двигаясь против течения, собирался обогнуть мыс. Лоцман на «угольщике» решил, что пассажирское судно повернет к левому берегу, где в этом месте отливное течение слабее, и, в свою очередь, решил приблизиться к правому берегу реки. Но капитан «Принцессы Элис» поступил иначе: чтобы не пересекать на близком расстоянии курс встречного судна, он продолжал идти вдоль южного берега.

Как только «Принцесса Элис» появилась из-за мыса, мощное течение вынесло судно на стремнину. Столкновение стало неизбежным.

Ошибка капитана «Байуэлл Касл»

Спустя несколько секунд «Байуэлл Касл» на большой скорости, и к тому же подгоняемый течением реки, врезался своим высоким прямым форштевнем, напоминающим лезвие топора, в правый борт «Принцессы Элис». Корпус пассажирского парохода был фактически разрезан пополам. И буквально сразу же потрясенный капитан «угольщика» совершил роковую ошибку - подал в машинное отделение команду: «Полный задний ход!» Как только «Байуэлл Касл» оторвался от «Принцессы Элис», ее корпус разломился на две части и почти мгновенно пошел на дно Темзы.

Если бы капитан «угольщика» не подал этой команды, сотни людей могли бы спастись просто перебравшись на борт неповрежденного судна.

При погружении носовой части пассажирского парохода взорвались паровые котлы, и десятки людей были обожжены раскаленным паром. Поверхность реки в месте столкновения была усеяна сотнями людей, отчаянно пытающимися спастись. Пассажиры цеплялись друг за друга, тяжелая одежда тянула их на дно, в считанные минуты гибли целые семьи. Отливное течение уносило людей и обломки парохода в сторону моря.

Поиски тел погибших велись в течение недели. Из Темзы на протяжении нескольких миль были извлечены тела 630 человек, среди которых были и 8 членов экипажа «Принцессы Элис». Тело капитана Уильяма

Гринстеда было обнаружено только на пятый день у причала городка Вулвич.

В результате трагической гибели «Принцессы Элис» морские и речные суда стали оборудовать большим числом спасательных шлюпок. Судостроители начали делать корабельные проходы и трапы шире, а двери в судовых помещениях и каютах навешивать так, чтобы они открывались только наружу. Но самое главное - были разработаны единые правила для всех мореплавателей и речников, которые с тех пор неукоснительно соблюдаются повсюду: суда, движущиеся встречными курсами, обязаны отвернуть вправо на угол не менее 10-15 градусов и разойтись левыми бортами друг к другу.

Самое интересное на сайте: Пассажирский лайнер Адмирал Нахимов, Корабль Монблан, Геодезический Центр Европы, Свойства воды, Нефтянвя платформа, Зловещая депрессия