Пещеры - это естественные пустоты в верхней толще земной коры, связанные с поверхностью одним или несколькими отверстиями. Наиболее крупные из них представляют собой сложные системы с множеством подземных залов, гротов и ходов общей протяженностью от одного до пятисот километров. Во многих пещерах протекают холодные и мрачные подземные реки, в гротах образуются озера, соединенные между собой сифонами (полностью затопленными проходами). Тайны пещер во все времена привлекали внимание человека. Самые доступные из них в далеком прошлом использовались в качестве постоянных или временных жилищ, надежных тайников и святилищ. В наши дни пещеры стали объектом исследования для специалистов и туристической достопримечательностью.

Человек, впервые вступивший под своды крупной пещеры, далеко не всегда представляет, с чем он может там столкнуться. Впереди его ждут многокилометровые переходы по узким ходам, спуски в отвесные колодцы, протискивание через «шкурники» (так называют очень узкие места), проныривание сифонов. И все это в кромешном мраке, в пробирающей до костей сырости, в сотнях метров от поверхности земли, с грузом специального снаряжения на плечах. Главные опасности в подземных путешествиях - гипотермия (нарушение теплового баланса организма, сопровождающееся понижением температуры тела), падения в провалы, внезапные затопления и физическое истощение.

Коварные лабиринты

Исследованием пещер занимается наука спелеология (от греческого «спелеон» - пещера). Профессиональный спелеолог - это одновременно опытнейший альпинист и ныряльщик. Для того чтобы исследовать подземный лабиринт и благополучно вернуться обратно, необходимы отличная физическая подготовка, уникальная выносливость, железные нервы и самые разнообразные навыки.

Основной силой, создающей полости и ходы в толщах горных пород, является вода. Она же представляет самую большую опасность: в считанные минуты уровень подземных рек и озер может многократно повыситься. Это и произошло в октябре 2007 г., когда 6 туристов и два гида отправились осматривать пещеру в национальном парке Хао Сок (Таиланд). В то время, когда они находились в пещере, начался сильный ливень, и поток воды моментально заполнил пещеру почти до свода. Погибли 3 женщины, 2 мужчин и ребенок.

Не меньшую опасность могут представлять различные газы, которые скапливаются в подземных пустотах. В феврале 2007 г. 30 молодых ученых из Италии, Испании и Франции спустились в пещеры о. Тенерифе (Канарский архипелаг). Во время экскурсии они заблудились и случайно забрели в галерею «Пьедра-де-лос-Кочинос», которая была закрыта для посещения с 1964 г. Вскоре люди почувствовали слабость и нехватку воздуха, но спастись удалось лишь тем, кто вовремя успел покинуть опасное место. Пятеро мужчин и одна женщина погибли. Еще пять человек, эвакуированных спасателями, длительное время находились в крайне тяжелом состоянии в местной больнице.

Карстовые, вулканические, ледниковые...

Каждая пещера уникальна, и возникают они по-разному. Однако большинство пещер на нашей планете - карстовые. Эти пещеры образуются в результате растворения водой таких горных пород, как гипс, каменная соль, доломит или известняк. Именно они имеют рекордную протяженность и глубину. Самая длинная в мире Мамонтова пещера в США (около 500 км) проходит в известняках. Крупнейшая из гипсовых пещер - Оптимистическая в Украине - имеет длину более 230 км.

Эрозионные пещеры образуют в нерастворимых породах потоки воды, несущие крупинки более твердых горных пород. Такие пещеры часто встречаются на побережье морей, где их «создателями» становятся волны прибоя.

Тектонические пещеры могут возникать в любых породах в результате сдвигов и разломов земной коры. Как правило, такие пещеры образуются в склонах плоскогорий, граничащих с речными долинами. Огромные массивы породы откалываются из-за землетрясений, частично оседают, а сверху покрываются рыхлыми отложениями. Тектонические пещеры обычно имеют высокие своды - до 100 м, но не слишком протяженные.

Ледниковые пещеры образует движение талой воды. Эти пустоты встречаются на многих ледниках. Талые ледниковые воды перемещаются по трещинам, со временем образуя ходы, в которых может передвигаться человек. Их длина - несколько сотен метров, глубина - до 100 м и более.

При извержениях вулканов образуются вулканические пещеры. Поток лавы, остывая, сверху покрывается твердой коркой, а тем временем под ней продолжает течь расплавленная порода. После того как извержение заканчивается, лава постепенно вытекает из нижнего конца образованного ею же самой туннеля, а позади нее остается обширная полость. Вулканическая пещера Казамура на Гавайских островах имеет 65,6 км в длину и глубину 1 100 м.

Самое интересное на сайте: Юрский период, Опасные вулканы, Снегопад, Снежные бури, Большой взрыв, Древнейшая цивилизация в Греции, Климат Туниса, Везувий