Динозавры - самые многочисленные и разнообразные вымершие пресмыкающиеся. Они появились 228-225 млн лет назад в середине триасового периода мезозойской эры, а затем на протяжении долгих 160 млн лет безраздельно царствовали на нашей планете. Палеонтологами описано более 500 родов динозавров, их останки ученые обнаруживают на всех материках - от Евразии до Антарктиды.

Среди динозавров юрского периода были непревзойденные рекордсмены, крупнейшие из наземных животных за всю историю жизни на Земле. Так, травоядные апатозавры достигали в длину 30 м и весили более 20 т. Эти рептилии имели необыкновенно маленькую голову, тонкую шею, массивное туловище и невероятно длинный хвост. Массивное тело опиралось на ноги, подобные колоннам. Среди плотоядных динозавров также было немало «чемпионов» - например, тираннозавры, крупнейшие хищники на планете, жившие 68 млн лет назад, достигали 13 м в длину, весили до 7 т и имели зубы длиной до 30 см.

От триаса до позднего мелового периода разнообразие динозавров только увеличивалось, эти существа становились все более совершенными и многочисленными. Казалось, ничто не предвещает беды, но в конце мелового периода (65 млн лет назад) эта процветающая группа животных внезапно вымерла. Вместе с динозаврами с лица Земли навсегда исчезло 47 % видов морских животных - рептилии, моллюски, многие водоросли и пятая часть видов сухопутных животных и растений.

«Ударная» гипотеза

На протяжении многих десятилетий исследователи настойчиво пытаются понять причины катастрофы, случившейся с динозаврами. Существует немало гипотез, но наиболее популярной и убедительной представляется теория, согласно которой причиной крупнейшей перестройки земной биосферы стало падение на Землю очень крупного метеорита или даже астероида. Следы удара такого массивного небесного тела обнаружены в Мексике на полуострове Юкатан.

Для проверки этой гипотезы исследователи подвергли анализу слои осадочных пород на северо-востоке Мексики, в Техасе (США), Гватемале, Белизе и на Гаити. Ученым удалось доказать, что повсюду в осадочных породах, относящихся ко времени массовой гибели динозавров, встречаются вещества, которые могут быть составной частью одного и того же небесного тела, взорвавшегося при ударе о поверхность Земли.

Однако столкновение Земли с астероидом стало всего лишь «спусковым крючком». За этим событием последовала целая цепь изменений в биосфере, которые и привели множество родов и видов рептилий и моллюсков к трагическому концу. Это подтверждается и тем, что вымирание динозавров было не «мгновенным», а происходило в течение сотен тысяч лет.

Исчезновением динозавров ознаменовалось начало кайнозойской эры. В ней место гигантских рептилий заняли млекопитающие, которые миллионами лет существовали бок о бок с динозаврами, но лишь когда те «сошли со сцены», получили возможность выйти для быстрого развития. С кайнозойской эрой

Смертоносные цветы

Далеко не все исследователи согласны с тем, что причиной катастрофы конца мелового периода послужило падение астероида на Землю. Трудно спорить с тем, что на границе мела и палеогена жизнь на планете испытала тягчайший кризис. Однако причины его могли быть совсем иными, связанными не с «ударом с небес», а с закономерностями развития самой биосферы.

Как раз в середине мелового периода произошли коренные изменения в растительном покрове Земли: появились покрытосеменные (цветковые) растения, трава, широко распространились злаки. Крупным растительноядным животным, питавшимся более примитивными, но гораздо более массивными растениями, пришлось приспосабливаться, вплоть до изменения всей системы пищеварения, и тратить гораздо больше времени на добывание пищи. К тому же многие цветковые растения содержали ядовитые вещества - алкалоиды, которые, накапливаясь, разрушали организм растительноядных динозавров.

«Мирные гиганты» не смогли преодолеть такой физиологический конфликт, их численность стала резко сокращаться, при этом сокращалась и кормовая база для хищников. Равновесие было раз и навсегда нарушено - и не в пользу рептилий. Динозаврам пришлось уйти, уступив сушу более совершенным и жизнеспособным млекопитающим.

 

Самое интересное на сайте: Пульсирующие ледники, Тайфун, Большая катастрофа, Глобальное потепление, Пассажирский лайнер Адмирал Нахимов, Карибское море, Эликсир бессмертия, Рукотворные бедствия