Над степными равнинами и морскими просторами иногда можно наблюдать такую картину: у края грозовой тучи внезапно возникает нечто вроде вращающейся воронки, которая, постепенно вытягиваясь в виде «хобота», начинает опускаться к поверхности земли. Не успеет «хобот», диаметр которого порой достигает сотен метров, коснуться воды или суши, как навстречу ему поднимается столб пыли или водяных брызг. Скорость вращения такой умопомрачительной и крайне опасной воздушной карусели достигает 1 300 км/ч.

В США, где подобные вихревые структуры возникают довольно часто - по крайней мере дважды в день в различных областях,- их называют «торнадо», в Европе распространено название «тромб», а в славянских языках чаще всего используют понятие «смерч», образованное от слова «смерк» - мрак, тьма.

 «Селедочный дождь»

В Северном полушарии все смерчи вращаются против часовой стрелки, а в Южном - наоборот. Это результат действия силы Кориолиса, возникающей в результате вращения Земли. В том, что это так и есть, можно убедиться, понаблюдав, как из ванны вытекает вода. Крохотный водоворот над стоком в Северном полушарии, в котором мы живем, всегда будет вращаться против часовой стрелки.

Возникают смерчи обычно в разгар лета в очень жаркую погоду, когда состояние нижних слоев атмосферы становится неустойчивым. Перемещаясь над сушей, смерчи выворачивают столетние деревья и разрушают легкие постройки. В известной повести «Волшебник Изумрудного города» приключения главных героев начинаются с того, что домик с девочкой Элли и песиком Тотошкой был унесен торнадо и оказался в удивительной стране Жевунов. В этой истории не так уж много вымысла. Неоднократно отмечались случаи, когда смерч поднимал в воздух животных, людей, автомобили, автобусы, сотни тонн морской воды и даже «высасывал» небольшие водоемы вместе с обитающими в нем живыми существами. Позднее в десятках километров от места прохождения смерча выпадали «дожди» из лягушек, сельдей, улиток и водорослей.

В одном только 1925 г. В США от торнадо погибло 689 человек. Единственное достоинство этого грозного явления природы - кратковременность его существования и узкая полоса охвата. Продолжительность жизни «воздушной карусели» - несколько минут, при этом его «хобот» имеет ширину от нескольких метров до километра и более. Длина «хобота» зависит от высоты, на которой находится фронт грозовой облачности. Однако последствия мощного торнадо могут быть очень серьезными, а порой и катастрофическими.

 «Аллея торнадо»

На Среднем Западе и Юге США торнадо стали настоящим национальным бедствием. Еще в 19 в. широкая полоса в центральной части страны получила название «Аллея торнадо» - там атмосферные вихри возникают практически постоянно. Это своего рода «расплата» за географическое положение страны между ледяными просторами Северной Канады и теплым Мексиканским заливом. Над основными сельскохозяйственными районами США происходит встреча теплых и влажных ветров, дующих из Мексиканского залива, с более холодными и сухими массами воздуха, приходящими с севера. Такие «встречи» приводят к образованию могучих грозовых фронтов. Среди непрекращающегося блеска молний, грохота грома и потоков дождевой воды рождаются торнадо.

Почти так же часто смерчи возникают в Австралии, хотя там они никогда не достигают такой мощи, как в США. Так, 5 мая 1964 г. над центральной частью штата Небраска и рядом городков в штатах Северная Дакота, Южная Дакота и Айова пронеслись многочисленные торнадо с ураганным ветром и градом. В Небраске чудовищный атмосферный вихрь «прошествовал» по главной улице, сорвав крыши с домов и разрушив здание почты. Ветром были повалены сотни деревьев, разрушены линии электропередач, мосты и водонапорные башни.

При таких скоростях движения воздушных потоков, как в торнадо, даже такие предметы, как початки кукурузы и клубни картофеля, превращаются в снаряды огромной разрушительной силы, пробивающие металлические жалюзи и кирпичные стены. Иногда крыши домов, автомобили, железнодорожные вагоны и даже стальные мосты оказываются унесенными вихрем на значительные расстояния от тех мест, где их «подхватил» торнадо. Существуют свидетельства очевидцев, ставших свидетелями того, как в штате Канзас торнадо унес стадо молодых бычков.

Структура смерча, сумевшего достичь земной поверхности, сложна. В его центральной части имеется ядро, диаметром 100-150 м, в котором происходит нисходящее движение воздуха со скоростью 60-80 м/с. Опускающийся воздух образует подножие смерча и увеличивает его разрушительную силу. Вокруг ядра смерча воздух поднимается вверх со скоростью 70-90 м/с, в результате чего происходит конденсация водяного пара, что придает смерчу белесоватый оттенок. Когда смерч всасывает большие массы пыли и песка, он заметно темнеет. Обычно смерчи успевают пройти всего 5-10 км, но смерч-рекордсмен, образовавшийся 26 мая 1917 г. близ городка Мэттун, за 7 ч прошел по территории США 500 км, убив при этом 110 человек.

Самое интересное на сайте: Ужасные последствия, Четвертичный период, Остров Парамушир, Глобальное потепление, Земная кора, Ветры пустыни, Турция, Соединенное Королевство Великобритании