Благодаря выгодному географическому положению на пересечении водных и сухопутных путей небольшой городок Чикаго, основанный миссионерами в 1674 г. на берегу озера Мичиган, к 1871 г. занял второе место в США по численности населения. В 19 в. город стал крупнейшим центром торговли зерном, здесь находилась крупнейшая биржа Среднего Запада, множество компаний и фирм, производивших сельскохозяйственные орудия и машины. В деловой части Чикаго как на дрожжах росли новые многоэтажные здания, но на окраинах по-прежнему теснились наспех сколоченные дощатые лачуги. Деревянными были небольшие ресторанчики и кафе, кровли, перекрытия и перегородки в кирпичных домах, мостовые и даже тротуары. Дерево в этих краях оставалось самым дешевым и доступным материалом.

Однако в самом скором времени и жителям Чикаго, и местным властям пришлось изменить свои взгляды на использование строительной древесины. Это случилось между 8 и 10 октября 1871 г.- в дни Великого чикагского пожара.

Два раскаленных дня

Несмотря на то что стояла осень, за последние полтора месяца над Чикаго не пролилось ни капли дождя. К тому же дул порывистый юго-западный ветер, когда 8 октября около 9 часов вечера стихия начала свою безумную «прогулку» от дома к дому по деревянным мостовым. Возгорание произошло на одной из ферм на окраине города. По одной из версий, его виновницей была корова, принадлежавшая Патрику и Кэтрин О'Лири - животное во время дойки резким движением опрокинуло керосиновую лампу. Пламя мгновенно охватило хлев. Заметив огонь, соседи бросились к дому О'Лири, пытаясь спасти его от огня, но не смогли остановить пожар. Пожарная команда спохватилась лишь 40 мин спустя, но к этому времени ветер уже гнал огненную стену к центру города.

К полуночи пожар каким-то образом преодолел один из рукавов реки Чикаго-его стремительному распространению способствовали скученность построек, скопление деревянных судов у причалов и угольные склады вдоль реки. Воздух раскалился настолько, что обжигал легкие. Горожане пытались найти убежище в северной части города, но вскоре огонь ворвался и туда, мгновенно поглощая дома, отели, магазины, церкви. Тысячи жителей Чикаго собрались в Линкольн-Парке и на берегу озера Мичиган - только там можно было оставаться без риска сгореть заживо. Лишь к вечеру 10 октября ветер наконец улегся и пошел моросящий дождь.

 «Послепожарный бум»

Полностью уничтожив полсотни кварталов, пожар начал постепенно угасать. Однако в течение нескольких дней на территорию, на которой бушевала стихия, невозможно было ступить даже для того, чтобы оценить масштабы разрушений - настолько раскаленными оставались пепелища и уцелевшие стены домов. Спустя некоторое время было установлено, что пожар охватил более 8 км2. Огонь уничтожил 120 км дорог, 190 км тротуаров и 17 500 зданий. Из 300 тыс. жителей Чикаго 90 тыс. остались без крова. Официально объявленное число жертв составило 200-300 человек, но специалисты считают эту цифру заниженной почти в десять раз.

Так или иначе, но Великий пожар вошел в историю города как крупнейшая катастрофа за все время его существования. И тем не менее многие чикагцы были благодарны огненной стихии. Пожар дал возможность заново отстроить город и послужил толчком к величайшему строительному буму в США, в результате которого Чикаго стал центром развития современной архитектуры и строительных технологий. В 1885 г. здесь был возведен первый в мире небоскреб, в 1892 г. основан Чикагский университет - ныне один из ведущих университетов мира, а в 1893 г. В Чикаго состоялась Всемирная выставка, которую посетили более 27 млн гостей со всего мира.

История о корове, опрокинувшей керосиновую лампу, появилась в репортаже, опубликованном в газете «Чикаго Трибьюн». Впоследствии журналист, автор этого репортажа, признал, что это его собственная выдумка. Кроме того, в тот же день - 8 октября 1871 г.- на берегах озера Мичиган произошло еще три больших пожара. Огонь уничтожил город Пештиго и десяток соседних деревень. При этом число жертв достигло 2 тыс. Эта трагедия осталась почти незамеченной из-за того, что Пештиго расположен в глухом углу вдали от крупных промышленных центров.

Самое интересное на сайте: Дирижабль Гинденбург, Большой взрыв, Сахель, Ненадежная твердь, Пожирательницы трупов, Сиам, Красота Польши, Страна Индия