Небо для людей прошлого было символом вечности и неизменности божественных установлений, совершенства и постоянства. Поэтому появление всякого нового светила смущало умы, вызывало страх и множество толкований. «Бородатые звезды», как иногда называли кометы, считались предзнаменованием войн, эпидемий, смертей правителей, природных катаклизмов. А поскольку история Древнего мира и Средних веков была полна подобных событий, порой они и в самом деле совпадали с появлениями комет.

Астрономы, в отличие от астрологов, видевших в «бородатых звездах» только зловещие предзнаменования, пытались понять природу этих изменчивых светил. Но лишь в начале 18 в. выдающемуся британскому астроному Э. Галлею (1656-1742) удалось вычислить орбиты некоторых комет, наблюдавшихся в предшествующие столетия. Причем три орбиты комет, которые наблюдали сам Галлей в 1682 г., И. Кеплер в 1607 г. и П. Апиан в 1531 г., оказались совпадающими. Из чего был сделан вывод, что это одно и то же небесное тело, время от времени возвращающееся в окрестности Земли.

Э. Галлей предсказал дату следующего появления этой кометы, и хотя не дожил до этого дня, предсказание с блеском исполнилось. Уже в наше время в исторических хрониках разных стран ученым удалось найти более тридцати упоминаний о появлении «бородатой звезды», которая с 18 в. стала носить имя «комета Галлея».

Изо льда да в полымя

Галлей установил важнейший факт - кометы являются членами Солнечной системы и обращаются вокруг Солнца. Однако мы не можем наблюдать их постоянно, как астероиды, потому что у них совсем другие орбиты - вытянутые настолько, что некоторые из них подходят к Солнцу ближе, чем Меркурий, а затем удаляются в глубокий космос. Существуют кометы, которые на один оборот затрачивают тысячелетия, и на памяти человечества появляются на земном небе всего однажды.

Что же собой представляют небесные тела, которые древние греки нарекли словом «комета», означающим в переводе «косматая»? Основная масса кометы сосредоточена в небольшом плотном ядре, которое состоит из водяного льда, аммиака и метана вперемешку с мелкими твердыми частицами - пылинками и песчинками. Пока комета находится в далеких холодных областях Солнечной системы, ядро выглядит как небольшой астероид, окруженный светлой туманной оболочкой. С приближением к нашей звезде ядро начинает разогреваться, льды испаряются, и газы выбрасываются из ядра, прихватывая с собой твердые частицы. У кометы образуется хвост, вернее, два хвоста - газовый и пылевой, которые под действием солнечного ветра вытягиваются в сторону, противоположную Солнцу. Длина кометных хвостов порой достигает двухсот и более миллионов километров.

 «Грязные айсберги»

Исследователям Вселенной удалось получить фотографии комет с небольших, по космическим меркам, расстояний. Насколько яркое и впечатляющее зрелище представляет собой комета на небе, настолько же неприглядными оказались кометные ядра вблизи. Больше всего они похожи на городские сугробы в конце зимы, покрытые коркой грязи и копоти. Или, если принять во внимание размеры,- на грязные айсберги.

В 1986 г. американские космические аппараты «Вега-1» и «Вега-2» и европейский «Джотто» «наведались» к комете Галлея, передали на землю изображение ее ядра и провели анализ вещества хвоста. Предположения ученых о составе кометных ядер подтвердились. Ядро кометы имеет размеры около 10 км и вращается вокруг своей оси.

Существовали опасения, что когда какая-либо из комет приблизится к Земле, кометные газы могут представлять угрозу для жизни людей. Однако в 1910 г. Земля прошла сквозь хвост кометы Галлея - и ничего не случилось. Вещество кометного хвоста настолько разрежено, что мало отличается от межпланетного вакуума. Другое дело - столкновение ядра крупной кометы с планетой. Такое событие может вызвать крайне тяжелые последствия для атмосферы и магнитосферы Земли. Примером такого столкновения может служить падение обломков кометы Шумейкеров-Леви на Юпитер, которое астрономы всего мира наблюдали в июле 1994 г.

Самое интересное на сайте: Стихия, Московский смерч, Земная кора, Типы ледников, Наводнение, Парниковый эффект, Островная держава Япония, Города