Река Св. Лаврентия - одна из важнейших транспортных артерий США и Канады. Широкая и многоводная, достигающая в устье ширины 130 км, она связывает Великие озера с Атлантическим океаном. Даже крупные океанские суда могут заходить по ее течению на сотни километров в глубь континента. В наши дни они являются частью крупной транспортной системы, связывающей центр Американского континента с Мексиканским заливом и Северной Атлантикой.

29 мая 1914 г. океанский лайнер «Императрица Ирландии» под командованием опытнейшего капитана Г. Кенделла вышел из Квебека, направляясь в Англию. Рейс был далеко не рядовым - помимо правительственной и дипломатической почты на борт корабля погрузили несколько тонн серебряных слитков, стоимость которых составляла около миллиона канадских долларов. После этого ему предстояло спуститься вниз по реке - навстречу одной из крупнейших катастроф в истории пассажирского флота.

Встреча у Мыса Пуант-о-Пэр

Когда «Императрица Ирландии» прошла первые 200 миль, по радиотелеграфу было получено сообщение, что навстречу вверх по реке поднимается норвежский сухогруз «Сторстад», везущий более 10 тыс. т угля. Погода была ясная, времени для того, чтобы связаться с норвежцами, оставалось предостаточно, поэтому никаких неожиданностей не предвиделось.

Было около часа ночи, когда оба корабля оказались вблизи мыса Пуант-о-Пэр. С наступлением темноты заметно похолодало, поверхность реки начал заволакивать туман. Пассажиры лайнера давным-давно мирно спали в каютах.

По злополучному стечению обстоятельств капитан норвежского судна Т. Андерссон еще в половине десятого отправился спать. На мостике остались старший помощник и вахтенный матрос-рулевой. Помощнику было приказано разбудить капитана, как только сухогруз окажется в 6 милях от устья реки Св. Лаврентия или в случае появления тумана.

Тем временем капитан лайнера, определив на слух, что сухогруз идет справа по борту, решил немного отвернуть в сторону, чтобы корабли разминулись без всяких неожиданностей. Но густой туман спутал его намерения. Непроницаемое облако внезапно накрыло реку, и вахтенные потеряли из виду очертания встречных кораблей. Первым отреагировал капитан Кенделл - он приказал застопорить двигатели, полагая, что норвежцам будет легче разойтись с неподвижным лайнером. Затем, как того и требовала инструкция, он подал три долгих гудка.

Вахтенный помощник на норвежском судне, увидев, что всякая видимость пропала, бросился будить капитана, передав штурвал дежурному матросу. Внезапно из-за плотной завесы тумана устрашающе близко прозвучала сирена «Императрицы Ирландии». Помощник похолодел от ужаса, и через считанные секунды вместе с капитаном они мчались на мостик.

 «Полный назад!»

Капитан «Сторстада» оказался на мостике ровно в то мгновение, когда нос норвежского судна, окованный толстыми стальными листами для борьбы со льдами, готов был врезаться в борт «Императрицы». Т. Андерссон успел единственное - отдать команду «Полный назад!», и тут же раздался жуткий скрежет.

С мостика «Императрицы» капитан Кенделл мгновенно оценил ситуацию. Если «норвежец» отойдет назад, в пробоину могучим потоком хлынут тысячи тонн соленой воды, и тогда случится непоправимое. Он схватил рупор и громовым голосом прокричал в сторону «Сторстада»: «Не отходите назад! Дайте полный вперед!» Но было поздно - винты «норвежца» уже вращались в противоположном направлении. Лайнер начал погружаться.

Гибель большинства пассажиров была предопределена тем, что многие так и не успели ознакомиться с устройством лайнера. Люди метались в лабиринтах коридоров, помещений, трапов, не зная, как подняться на верхнюю палубу в ту минуту, когда жизнь и смерть разделяли мгновения. Из 717 пассажиров нижних палуб смогли спастись всего около ста, а общее количество жертв катастрофы достигло 1 012 человек.

На борту «Императрицы Ирландии» имелось 36 шлюпок, но на воду удалось спустить только девять, да и те были затоплены накренившимся бортом лайнера. А перед окончательным погружением гигантского судна в воду (оно имело в длину 172 м, а в ширину более 20 м) произошел взрыв котлов судового двигателя, увеличивший число жертв.

В составе команды лайнера «Императрица Ирландии» был некий Фрэнк Тауэр, два года назад служивший смазчиком в машинном отделении «Титаника» и чудом спасшийся от гибели. Когда гигантский корабль стал тонуть, «счастливчик Тауэр», как его называли приятели, прыгнул с огромной высоты в ледяную воду и сумел доплыть до одной из шлюпок. А в 1915 г. этому Фрэнку Тауэру удалось спастись с торпедированного немецкой подводной лодкой лайнера «Лузитания».

Капитан Г. Кенделл был выброшен за борт ударной волной от разорвавшихся котлов, но ему также повезло: он остался жив.

Самое интересное на сайте: Теплоход Александр Суворов, Огненный зверь, Строение машин, Желтая река, Небольшая страна Швейцария, Климат Туниса