За две тысячи лет до того, как была открыта Антарктида, древнегреческие философы и географы утверждали, что на южном краю Земли существует огромный континент. Но настоящее открытие Антарктиды произошло только в начале 19 века, честь его принадлежит российским и американским мореплавателям. Только спустя столетие началось исследование внутренних областей континента, и в 1911 году норвежский полярный исследователь Руал Амундсен достиг Южного полюса Земли.

Площадь Антарктиды превосходит площади Европы и Австралии вместе взятых. Поверхность континента покрыта ледяным щитом, который местами достигает толщины в два-три километра, но под этим щитом скрывается гористая поверхность вулканического происхождения, напоминающая рельеф южной оконечности Американского материка. Ледяные поля и бурные воды Атлантического, Тихого и Индийского океанов омывают Антарктиду, вблизи континента нередко встречаются гигантские айсберги. Со скалистых антарктических берегов сползают могучие ледники, обрушиваясь в море. Это самый холодный район нашей  планеты. Даже на побе-  режье Антарктиды температура крайне редко      поднимается выше нуля, а самая низкая зарегистрирована на полярной станции Восток в 1983 году - минус 83 градуса по Цельсию. В зимний период на континенте дуют ледяные ветры чудовищной силы, от которых лед испаряется, не превращаясь в воду. Здесь нет постоянного населения, да и вряд ли бы нашелся человек, который согласился бы прожить всю жизнь в подобных условиях.

Что же заставляет ученых развитых стран так пристально изучать Антарктиду, создавать здесь все новые полярные станции и лаборатории?

Дело в том, что Антарктида играет необычайно важную роль в жизни нашей планеты. Ее ледяной щит содержит 70 процентов пресной воды, имеющейся на Земле. Сам континент и океанические течения, образующиеся вокруг него, оказывают влияние на погоду и климат буквально всех уголков Земли. Поэтому даже незначительные изменения в Антарктиде могут оказаться катастрофическими для Азии, Африки и Америки.

С 1991 года Антарктида провозглашена общим достоянием человечества. Ни одна из стран не может владеть ее территорией. Введен полувековой запрет на любую деятельность людей на континенте, которая способна изменить его   природные условия.

Самое интересное на сайте: Человеческие расы, Человек, Республика Перу, Остров Тобаго, Типы ледников, Наводнение